Il Golfo fa festa finché può

Lo scrittore è presidente di Rockefeller International

Se vuoi sfuggire alla tristezza globale, prendi un volo dal suo epicentro, Londra, verso una delle principali capitali del Golfo, l’unica regione al mondo in cui le previsioni di crescita economica sono in aumento. Come ospite della Coppa del Mondo Fifa, Doha è stata traboccante di anticipazione, così come i suoi vicini, che stanno accogliendo con favore l’eccedenza di hotel del Qatar. Dubai sta vivendo un altro boom immobiliare. I rivali regionali come Riyadh stanno correndo per essere la prossima Dubai, incanalando i profitti del petrolio in mega-progetti immobiliari.

Molti leader del Golfo riconoscono che è improbabile che un boom costruito sugli alti prezzi del petrolio e degli immobili duri, ma questo annoso problema può attendere. Nonostante le preoccupazioni in occidente per i diritti umani in tutta la regione, la festa si sta svolgendo ora.

Con 28 edifici alti più di 300 metri, la maggior parte costruiti negli ultimi 10 anni, Dubai è facilmente la città più verticale del mondo, facendo sembrare piatte persino Manhattan e Shenzhen in Cina al confronto. Ora nel suo terzo e più effervescente boom immobiliare dell’ultimo decennio, Dubai sta stabilendo record per il numero e il valore degli edifici venduti, con i prezzi di vendita che aumentano più velocemente nella fascia alta del mercato. Le conversazioni a cena nei numerosi ristoranti di marchi internazionali di Dubai, da Armani a Zuma, ruotano attorno a quale miliardario ha pagato quanto per l’ultima villa di lusso.

L’Arabia Saudita e gli Emirati Arabi Uniti, che comprendono Dubai e Abu Dhabi, rappresentano quasi il 75% dell’economia del Golfo e ospitano i suoi centri finanziari. I proventi delle offerte pubbliche iniziali sono scesi finora in gran parte del mondo quest’anno – crollando del 95% a New York a poco più di 7 miliardi di dollari – ma sono più che triplicati a Riyadh, quintuplicati ad Abu Dhabi e hanno è salito da zero a 7 miliardi di dollari a Dubai.

Il boom del Golfo è iniziato lentamente, sulla scia delle riforme guidate dalla crisi nell’ultimo decennio, per poi decollare quando i prezzi del petrolio hanno iniziato a salire all’inizio del 2020. Emirates ha reso ancora più facile trasferirsi lì esentasse. Ora la città attrae una schiera sempre più ampia di acquirenti stranieri, dai grandi hedge fund ai magnati russi in cerca di un rifugio dalle sanzioni legate alla guerra in Ucraina.

I sauditi hanno risposto allo shock del prezzo del petrolio del 2014 con riforme ancora più radicali, razionalizzando lo stato, allentando le restrizioni religiose, rendendo più facile per le donne lavorare e per gli stranieri investire. I tagli salariali del settore pubblico hanno aiutato l’Arabia Saudita a coprire il proprio budget con prezzi del petrolio inferiori a 70 dollari al barile, in calo rispetto ai poco meno di 100 dollari del 2015.

La percentuale di donne saudite che svolgono un lavoro è raddoppiata in soli cinque anni, raggiungendo il 35%. I visitatori di lunga data del paese sono ora stupiti di essere accolti da agenti di frontiera donne e di trovare rave, incontri al bar e feste di Halloween in un paese che ha vietato qualsiasi mescolanza pubblica dei sessi solo un decennio fa.

Tuttavia, i vecchi metodi non sono del tutto scomparsi. La polizia religiosa non impone più l’hijab, ma la maggior parte delle donne lo indossa ancora. I visitatori stranieri sono pregati di non mostrare le ginocchia. Tuttavia, i sauditi si stanno muovendo verso l’apertura in un momento in cui molti paesi si stanno chiudendo. Riyadh sembra seriamente intenzionata a sfidare Dubai come crocevia commerciale – se non proprio la Las Vegas a ruota libera – del Golfo.

Per superare il Burj Khalifa di Dubai, l’edificio di gran lunga più alto del mondo, i sauditi hanno iniziato il mese scorso a lavorare su The Line, una “città lineare” lunga 105 miglia composta da due grattacieli paralleli che sarebbero di gran lunga gli edifici più lunghi e più grandi del mondo, se il progetto viene effettivamente completato. L’idea è venuta direttamente da Dubai: costruiscilo in modo spettacolare e loro – celebrità globali, finanzieri – arriveranno. Anche i funzionari del Golfo parlano all’infinito ora di attirare alla festa anche gli imprenditori tecnologici.

La tecnologia è un importante fattore di crescita della produttività. Nessuna regione ha un record peggiore in questo senso del Golfo. In media, la produttività di base è diminuita di oltre il 2% all’anno nelle sei economie del Golfo dall’inizio dei dati nel 1980, secondo Citi Research, che collega questo fallimento a governi inefficaci che hanno lottato, in particolare, per regolamentare in modo solido e fornire pronto accesso al credito. La crescita negativa della produttività aiuta a spiegare perché, in uno stato petrolifero come l’Arabia Saudita, il reddito pro capite sale verso i livelli del mondo sviluppato solo quando i prezzi del petrolio sono in aumento, per poi ritirarsi quando sono in calo.

I leader del Golfo riconoscono il compito che li attende: indirizzare maggiori investimenti nella tecnologia e nella produzione per liberare le loro economie dai cicli di boom e crisi del petrolio e del settore immobiliare. Senza tali cambiamenti, il loro destino saranno feste periodiche, non progressi duraturi.

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