Nutrire le masse quando il disastro colpisce le Filippine

Alex Baluyut e Precious Leano stavano ancora dando da mangiare alle famiglie sfollate dal super tifone Noru di fine settembre quando giunse la notizia che un’altra potente tempesta, Nalgae, era in rotta di collisione per le Filippine.

I fondatori, marito e moglie, di Art Relief Mobile Kitchen, un gruppo che fornisce pasti caldi all’indomani dei disastri, hanno rapidamente affrontato la catastrofe imminente, controllando mappe e immagini satellitari per offrirsi volontari per prevedere il suo percorso distruttivo.

Per i tre giorni successivi, a partire dal 26 ottobre, Nalgae ha preso a pugni Luzon, il più grande gruppo di isole del paese, provocando frane e gravi inondazioni che hanno provocato la morte di 150 persone, decine di dispersi e quasi 4 milioni di persone senza alloggio.

I volontari di ARMK raggiungono i residenti dopo che il capo del villaggio si è rifiutato di far loro usare la palestra pubblica a causa della politica.

(Lago di Aie Balagta)

Sulla sua scia, i volontari di Art Relief Mobile Kitchen hanno messo insieme pentole, padelle e carne e verdure di provenienza locale per servire abbondanti porzioni di stufato di maiale, riso al vapore e altre specialità regionali per migliaia di vittime stanche.

“Quando sei in uno stato di calamità e devi affrontare la pressione di ricostruire un tetto sopra la testa della tua famiglia, l’ultima cosa a cui vuoi pensare è come o quando cucinare”, ha detto Baluyut, 66 anni, il cui gruppo si distingue per servire piatti popolari caldi e ben preparati piuttosto che distribuire cibo in scatola e cereali secchi.

Non è un dettaglio da poco in un paese colpito da tante calamità naturali come le Filippine. La nazione di 110 milioni di persone si trova lungo un nastro trasportatore di feroci tempeste oceaniche e riposa precariamente sopra l’anello di fuoco del Pacifico, un percorso rovente di attività sismica responsabile di terremoti ed eruzioni vulcaniche.

Una media di 20 cicloni tropicali all’anno entra nella vasta fascia del Pacifico nordoccidentale che comprende le Filippine. Cinque degli 11 cicloni tropicali più potenti della storia del mondo sono sbarcati nel paese.

In un paese dove un quarto della popolazione vive al di sotto della soglia di povertà, il governo ha lottato a lungo per fornire un adeguato soccorso di emergenza. Si è fatto molto affidamento sui militari e sulla polizia, nonché su grandi organizzazioni umanitarie senza scopo di lucro come la Croce Rossa. Nell’ultimo decennio, la preparazione proattiva sotto forma di sistemi di allerta precoce ed evacuazioni preventive è venuta sempre più alla ribalta. Ma la radicata politica clientelare del paese ha reso difficile questa transizione.

Un ragazzo cammina lungo una strada con dei detriti accanto.

Un ragazzo cammina tra i detriti lasciati dal tifone Noru.

(Lago di Aie Balagta)

I disastri naturali offrono ai legislatori l’opportunità di bruciare la propria immagine e intascare tangenti. Non è raro che i centri di evacuazione e i beni di soccorso siano tappezzati di immagini di politici. Diversi capi di governo sono stati accusati di furto di fondi di soccorso. Anche il sistema mobile di allerta in caso di calamità ha ricevuto critiche quest’anno attivando avvisi sul cellulare per promuovere la candidatura dell’attuale presidente Ferdinand Marcos Jr.

Baluyut e Leano volevano conferire maggiore credibilità alla risposta ai disastri. L’idea della cucina mobile è nata nel 2013, non da una calamità naturale ma da un conflitto armato. Nella città meridionale di Zamboanga erano scoppiati combattimenti tra militari e separatisti appartenenti al Moro National Liberation Front.

Migliaia di persone furono sfollate e Baluyut, un fotoreporter regolarmente esposto alle miserie della guerra e dei disastri, fu profondamente commosso dalla loro situazione. Essendo originario di Pampanga, la capitale culinaria delle Filippine, era preoccupato per ciò che avrebbero mangiato e si è impegnato a dare da mangiare alle persone la prossima volta che si verificasse un disastro.

Settimane dopo, uno dei cicloni più forti mai registrati è atterrato nelle Filippine. Quello che in seguito sarebbe stato conosciuto come Super Typhoon Haiyan ha raso al suolo lunghi tratti della nazione dell’arcipelago, uccidendo 6.000 persone e sfollando 4,1 milioni.

“Dobbiamo farlo ora”, Baluyut ricorda di aver detto a Leano.

I volontari di ARMK trasportano una grossa pentola mentre attraversano un ponte improvvisato per raggiungere i residenti.

Volontari dell’ARMK che attraversano un ponte improvvisato per raggiungere i residenti dopo che il capo del villaggio si è rifiutato di fargli usare la palestra pubblica a causa della politica.

(Lago di Aie Balagta)

La coppia aveva solo circa $ 90 tra di loro in quel momento. Lo hanno messo in comune con le donazioni per comprare il riso e hanno preparato il lugaw, un porridge che funge da alimento di conforto a buon mercato.

La coppia ha allestito la sua cucina mobile con una manciata di volontari sotto un lampione dentro una base aerea militare a Manila che funge da area di sosta per i sopravvissuti. Tutto sarebbe andato secondo i piani fino a quando la prima persona si è avvicinata a Leano con gli occhi sbalorditi e ha detto: “Ancora Lugaw?”

Quell’incontro ha cambiato per sempre l’operazione della coppia.

“Mi sono sentita così stupida”, ha detto Leano, 56 anni, attrice di teatro. “Perché non ci ho pensato? Qui ci sono persone che mangiano il porridge da quando la tempesta ha spazzato via le loro case e noi stiamo dando loro di nuovo una scodella di porridge”.

La coppia ha sollecitato filantropi, gruppi ecclesiastici e agricoltori per aiutare a fornire carne e verdure fresche – qualsiasi cosa tranne il lugaw o le sardine in scatola, il polpettone in scatola o le tagliatelle essiccate distribuite dai dipendenti del governo. Hanno anche lanciato un appello per volontari, reclutando attivisti e artisti allo stesso modo, ed è così che hanno inventato il nome del gruppo.

Il loro scopo, ha detto Leano, era garantire che le persone avessero accesso a un piatto di cibo caldo come il riso alla curcuma o il binagoongan baboy (maiale in pasta di gamberetti) per confortarli in un momento di angoscia.

Due persone portano un grosso vaso di metallo in una stanza con altri grossi vasi.

La preziosa Leano prepara la cucina improvvisata dove verranno cucinati i pasti per i residenti delle Isole Dinagat, nelle Filippine.

(Lago di Aie Balagta)

La famiglia Badlaan non mangiava un pasto adeguato da quasi un mese dopo che il loro villaggio nella provincia filippina centrale delle Isole Dinagat era stato gravemente danneggiato dal tifone Rai lo scorso dicembre.

Quando Art Relief Mobile Kitchen è arrivato in un camion bianco contenente una pentola di sinigang di maiale appena cotto, una sostanziosa zuppa al gusto di tamarindo, la risposta è stata decisamente tiepida fino a quando Benjie Badlaan, 13 anni, è tornato a casa con una brocca. Ha lasciato la sua famiglia incredula.

“È davvero sinigang?” Annabel Badlaan, la matriarca di 32 anni della famiglia, ha detto mentre le lacrime le sgorgavano dagli occhi.

“Abbiamo carne per cena”, applaudirono gli altri bambini.

Baluyut e Leano hanno affermato che è inutile consegnare cibo secco come riso o fagioli alle famiglie nelle prime fasi di un disastro perché le case o le cucine di solito sono in disordine. Qualsiasi promemoria della loro incapacità di cucinare non fa che amplificare la loro sensazione di impotenza, hanno ragionato.

L’empatia e la sensibilità della coppia si estende anche ai piatti che scelgono di cucinare.

Nella città a maggioranza musulmana di Marawi, nelle Filippine meridionali, il gruppo ha contattato cuochi locali e preparato cibo halal per le persone le cui case sono state distrutte dai combattimenti tra i militari e i militanti dello Stato islamico.

Volontari che bolleno le uova e sbucciano le carote.

Volontari che bolleno le uova e sbucciano le carote.

(Lago di Aie Balagta)

Nella città settentrionale di Cavite, i volontari hanno cucinato il popolare binagoongang baboy locale per gli sfollati di un enorme incendio residenziale. A Santa Clara, una città nel sud di Luzon, la carne di maiale è stata omessa dai pasti perché molti sfollati da un incendio erano avventisti del settimo giorno.

I volontari cercano di acquistare ingredienti da agricoltori e venditori locali per stimolare l’economia. Chiedono anche ai cuochi locali di dare una mano.

La vicinanza ad alcuni degli eventi più devastanti del paese non è priva di pericoli. Baluyut è scampato a malapena all’esplosione di una bomba a Marawi. I volontari hanno avuto la sfortuna di assistere a persone sepolte da frane.

La pandemia COVID ha messo a dura prova le donazioni del gruppo. Ma nel 2021, la notizia del lavoro di Baluyut e Leano per aiutare le vittime del tifone Rai ha raggiunto World Central Kitchen, il programma di soccorso in caso di calamità gestito dal famoso chef Jose Andres. Il programma di Andres ha accettato di collaborare con Art Relief Mobile Kitchen per nutrire le vittime.

Da allora il gruppo di Baluyut e Leano si è espanso per includere capitoli a Tacloban, Davao, Surigao del Sur, Iligan, Zamboanga e la base della coppia a Los Baños, a circa 30 miglia a sud di Manila. Stimano di aver servito diverse centinaia di migliaia di pasti.

“Ci sono cucine ARMK in tutto il paese che possono rispondere ai disastri”, ha detto Leano, il cui obiettivo finale è ispirare il governo a istituire cucine comunitarie in ogni giurisdizione del villaggio, note come barangays, in modo che la loro organizzazione sia ridondante.

“Le cucine comunitarie sono naturali per noi”, ha detto Baluyut. “Ogni barangay aveva cuochi specializzati che venivano chiamati durante occasioni felici come feste e matrimoni. Si tratta solo di sfruttare questa tradizione culturale”.

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