Patrick Mahomes ha ancora un vantaggio su Justin Herbert, Chargers

Un giorno, i Chargers sperano che il quarterback Justin Herbert riesca regolarmente a tirare fuori il tipo di spinte drammatiche e mozzafiato che trasformano le probabili sconfitte in vittorie da mangiarsi le unghie e rendono i Chargers una squadra di playoff con realistiche aspirazioni di campionato.

Herbert e i Chargers non hanno ancora raggiunto quella fase. Sono tutt’altro. E domenica hanno avuto una lezione dolorosa su come una buona squadra riesce a fare, assorbendo una bruciante sconfitta per 30-27 contro i Kansas City Chiefs che ha reso il loro percorso verso la postseason molto più insidioso, anche se non ancora impossibile.

Una volta che Kansas City ha recuperato la palla con 1 minuto e 46 secondi dalla fine del quarto quarto di domenica davanti a una folla vestita in modo schiacciante di Chiefs rosso al SoFi Stadium, non era una questione se il quarterback Patrick Mahomes avrebbe progettato una rimonta vincente. L’unica domanda era come l’avrebbe fatto.

“Ti dà quella fiducia”, ha detto l’allenatore dei capi Andy Reid. “Più sei vicino a lui, più vedi quello che fa, sai di avere una possibilità.”

Il quarterback dei caricatori Justin Herbert lancia un passaggio di touchdown di 50 yard a Joshua Palmer nel primo quarto di domenica.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

La scorsa settimana, mentre si preparava ad affrontare i Chiefs, Herbert ha espresso la sua ammirazione per Mahomes.

“Non c’è tiro in campo che non possa fare. È in grado di fare tutto”, ha detto Herbert. “È ovviamente uno dei migliori che lo abbia mai fatto.”

Mahomes gli ha dato ragione, con disappunto dei Chargers.

In bilico, preciso e mortalmente accurato, Mahomes ha guidato i Chiefs attraverso un drive di 75 yard di sette partite, coronato da un passaggio di touchdown di 17 yard a Travis Kelce che ha consumato 1:15 sul cronometro.

I Chargers hanno recuperato la palla a 31 secondi dalla fine del quarto quarto ma non sono andati da nessuna parte, con Herbert licenziato e poi intercettato.

Justin Herbert (10) dei Chargers mostra frustrazione dopo essere stato licenziato da Mike Danna (51) dei Chiefs.

Justin Herbert (10) dei Chargers mostra frustrazione dopo essere stato licenziato da Mike Danna (51) dei Chiefs. Herbert è stato licenziato per cinque volte.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Deon Bush (26) batte un passaggio destinato a Keenan Allen dei Chargers ed è stato intercettato dal compagno di squadra di Chiefs Nick Bolton.

Deon Bush (26) batte un passaggio destinato a Keenan Allen dei Chargers che deviato al compagno di squadra di Chiefs Nick Bolton per l’intercettazione che ha sigillato il gioco.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

I Chargers, tormentati dagli infortuni e senza il ricevitore largo Mike Williams dopo essersi infortunato nuovamente alla caviglia nel secondo quarto, meritavano una A per lo sforzo, anche se il loro voto per l’esecuzione è molto inferiore.

“Sembra che ogni volta che veniamo qui si riduca a qualcosa del genere”, ha detto Reid. “È ridicolo.”

I Chiefs, 8-2 e vincitori di quattro partite consecutive, hanno una morsa al primo posto nell’AFC West. I Chargers sono 5-5 dopo aver perso due di fila e tre delle ultime quattro. Non c’è mai un buon momento per inciampare, ma questo è particolarmente un brutto momento. Come ha notato l’allenatore dei Chargers Brandon Staley la scorsa settimana, “le partite iniziano a diventare più grandi più avanti nella stagione. Ogni partita significa di più una volta superata la metà”.

Ciò rende anche ogni inciampo molto più amplificato, ogni contrasto mancato e ogni occasione persa una battuta d’arresto che li porta più vicini a un’altra sconfitta nei playoff.

“Dobbiamo fare più giocate, semplicemente”, ha detto Staley dopo la partita. “Non abbiamo fatto abbastanza giocate nel quarto quarto, nel secondo tempo”.

Con il campione in carica del Super Bowl Rams che ha perso di nuovo e si è precipitato verso l’oblio, i Chargers hanno avuto la possibilità di attirare l’attenzione della città se non una presa permanente sui cuori dei fan. Una vittoria su Kansas City li avrebbe portati sotto i riflettori e più vicini a una posizione di playoff. Herbert, giovane, vivace e armato, ha il talento e il magnetismo per brillare.

Ma domenica, Mahomes ha mostrato a lui e ai Chargers quanto sono lontani dal dominare la città o la divisione.

“Oggi non abbiamo accumulato abbastanza punti”, ha detto Herbert, che ha completato 23 dei 30 passaggi per 280 yard e due touchdown, e si è anche precipitato per 17 yard. “Continueremo a combattere. Guarderemo il film, per quanto doloroso possa essere, e staremo meglio”.

Il film mostrerà alcune cose buone. Hanno riconquistato il ricevitore Keenan Allen, che aveva saltato le due partite precedenti a causa di un infortunio al tendine del ginocchio, e ha effettuato cinque prese (su otto bersagli) per 94 yard. Joshua Palmer ha effettuato otto prese per 106 yard e due touchdown, incluso il passaggio di touchdown da sei yard che ha dato ai Chargers un vantaggio di 27-23 alla fine del quarto quarto.

Ma questo non è bastato a tenere a bada Mahomes ei Chiefs.

“Questa squadra è speciale. Crediamo l’uno nell’altro», disse Herbert con ammirevole lealtà, anche se era difficile capirne il punto finché il ricordo della perdita era ancora fresco.

E ora per i caricatori? Devono raccogliere i punti positivi di domenica, sperare di riguadagnare un po’ di corpo man mano che i giocatori diventano più sani e desiderano che un giorno la situazione si capovolga e che siano la squadra che realizza scambi entusiasmanti che portano a vittorie che cambiano la stagione.

A breve termine, il prossimo passo è che devono vincere le prossime due partite, in Arizona domenica prossima e a Las Vegas la settimana successiva, perché il loro percorso diventerà solo più duro nelle settimane successive, contro i Dolphins e i Titans in casa.

Un posto per i playoff è fattibile? Sì, ma avranno bisogno di molto aiuto, e questo non è mai garantito.

“Abbiamo gareggiato all’alto livello di cui abbiamo bisogno per andare avanti”, ha detto Staley. “Tutto è davanti a noi.”

Compreso quel giorno nebbioso e lontano in cui fanno agli altri ciò che Mahomes ei capi hanno fatto loro la domenica.

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