Perché il prossimo programma potrebbe aiutare i Chargers a qualificarsi per i playoff

Hanno guidato Kansas City di ben sette punti e di quattro punti cinque volte diverse e sono ancora in vantaggio – 27-23 – nell’ultimo minuto della partita.

Hanno guidato San Francisco dall’inizio del primo quarto fino a metà del quarto quarto e hanno avuto ancora una possibilità negli ultimi minuti fino a quando i loro ultimi tre possessi si sono conclusi con un tre-and-out, un quattro-and-out e un intercetto.

Tutte quelle opportunità – e due partite cruciali – sono state perse per i Chargers nelle ultime due domeniche sera, la loro stagione si è improvvisamente avvicinata a un punto di rottura con l’arrivo della settimana del Ringraziamento.

“Abbiamo giocato due partite davvero difficili di fila in prima serata contro due squadre davvero di qualità”, ha detto lunedì l’allenatore Brandon Staley. “Mi sento al nostro livello [of play] è stato alto, penso che sappiamo esattamente dove ci troviamo in questo momento in termini di contesto del panorama NFL”.

All’esterno è dove stanno i Chargers, sul 5-5 e nono in AFC, una partita dietro New England, Cincinnati e New York Jets. Le prime sette squadre di ogni conferenza avanzano alla postseason.

I Chargers hanno saltato i playoff in ciascuna delle ultime tre stagioni e non possono perdere troppe altre partite per avere qualche possibilità di porre fine a quella serie di vittorie consecutive.

Ma va notato che Patriots, Bengals e Jets hanno tutti programmi rimanenti che sembrano decisamente più difficili di quello che stanno affrontando i Chargers.

Nell’ultimo decennio, la squadra al settimo posto dell’AFC ha chiuso con sette sconfitte quattro volte, otto sconfitte tre volte, sei sconfitte due volte e cinque sconfitte una volta.

“Sappiamo sicuramente che, in questo momento, siamo al di fuori dei playoff a guardare”, ha detto il ricevitore largo DeAndre Carter. “Dobbiamo ottenere questa vittoria in Arizona e, si spera, mettere insieme alcune vittorie”.

Austin Ekeler (30) dei Chargers viene fermato per un breve guadagno mentre il compagno di squadra DeAndre Carter (1) cerca di tenere a bada l’angolo di Chiefs Jaylen Watson.

(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

I Chargers hanno appena perso contro due squadre che sembrano dirette alla postseason, i Chiefs che siedono in cima all’AFC sull’8-2 e i 49ers in aumento che entrano nella loro partita del lunedì sera sul 5-4 e settimo nell’NFC.

Dei rimanenti avversari dei Chargers, solo altri due – Miami e Tennessee – sembrano partecipanti ai playoff. I Dolphins e i Titans sono ciascuno 7-3 e primi rispettivamente nelle divisioni Est e Sud.

Entrambi questi giochi sono al SoFi Stadium, il che sembra incoraggiante ma non garantisce nulla. I Chargers hanno perso le ultime due in casa e sono solo 2-3 a Inglewood in questa stagione.

Questa è una squadra che fatica a fare qualsiasi dichiarazione a casa, il che sembra appropriato dal momento che i Chargers devono spesso impiegare un conteggio silenzioso nel loro edificio.

“Stiamo solo restando uniti”, ha detto Carter. “Sappiamo di avere davvero una buona squadra. Abbiamo buoni giocatori nello spogliatoio. Crediamo nella nostra cultura, crediamo nel nostro staff tecnico”.

Oltre Miami e Tennessee, gli altri cinque avversari rimasti dei Chargers hanno un record combinato di 17-33-1, una percentuale di vittorie di 0,343.

Quelle partite sembrano tutte vincibili, ma i Chargers dovranno produrre in trasferta. Suonano in Arizona, Las Vegas, Indianapolis e Denver. L’altra loro partita è contro i Rams al SoFi Stadium.

“Quello che dobbiamo continuare a fare è apportare miglioramenti alla nostra squadra di calcio, continuare a recuperare ragazzi e fare progressi in vista della prossima partita”, ha detto Staley. “Per quanto sia difficile… non puoi lasciare che quei giochi influenzino il tuo prossimo.”

I Chargers continuano a puntare sul loro miglioramento della salute, l’ultima aggiunta è il ricevitore largo Keenan Allen.

Anche Mike Williams è tornato domenica, ma non ha superato due serie prima di aggravare la distorsione alla caviglia del mese scorso. Staley ha detto che l’ultima modifica di Williams “non è stata una nuova lesione significativa”. I Chargers sapranno di più sulla disponibilità della Williams entro questa settimana.

Anche lo status dell’edge rusher del Pro Bowl Joey Bosa rimane irrisolto. Ha saltato otto settimane a causa di un infortunio all’inguine che ha richiesto un intervento chirurgico. Staley ha detto che la squadra si aspetta che Bosa torni a un certo punto di questa stagione.

Il linebacker Kenneth Murray Jr. ha subito una puntura domenica notte, ha detto Staley, che ha aggiunto che Murray si sentiva meglio lunedì.

Il running back Joshua Kelley dovrebbe tornare in allenamento questa settimana. Può rientrare ma rimane in lista di riserva infortunato a causa di un problema al ginocchio.

“È facile nella NFL quando attraversi queste serie di sconfitte per consentire alle persone dall’esterno dell’edificio di provare a separarci all’interno dello spogliatoio”, ha detto Carter. “Ma la nostra cosa più importante è stare insieme, continuare a lavorare, continuare a fidarci e credere nella nostra cultura e nel nostro programma, e lo faremo girare”.

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