James Webb della NASA rileva la chimica dell’atmosfera di un esopianeta che potrebbe aiutare a trovare gli alieni

James Webb della NASA potrebbe aiutare a cercare la vita aliena: il telescopio rivela molecole e nuvole nell’atmosfera di un pianeta extrasolare che potrebbero essere utilizzate per determinare se un mondo lontano ospita la vita

  • Il James Webb Space Telescope (JWST) della NASA ha rilevato molecole e atomi nell’atmosfera di un pianeta extrasolare che si trova a 700 anni luce dalla Terra
  • Il telescopio ha anche identificato segni di chimica attiva e nuvole mai viste prima
  • Gli astronomi hanno affermato che i dettagli potrebbero aiutarli a esaminare le atmosfere che potrebbero contenere segni di vita e dire loro come l’esopianeta si è formato dal disco di gas e polvere che circonda la stella madre nei suoi anni più giovani.

Il James Webb Space Telescope (JWST) della NASA potrebbe essere un attore significativo nella ricerca della vita aliena dopo aver rivelato con successo la composizione dell’atmosfera di un esopianeta in dettagli mai visti prima.

I potenti strumenti di JWST hanno catturato atomi e molecole, insieme a segni di chimica attiva e nuvole – caratteristiche che Hubble e Spitzer non sono stati in grado di rilevare quando hanno osservato il pianeta e quelle che detengono prove di segni di vita.

Gli astronomi hanno usato WASP-39b, un caldo Saturno a 700 anni luce di distanza dalla Terra, per testare le capacità del telescopio, e il telescopio ha utilizzato le sue capacità a infrarossi per raccogliere impronte chimiche colorate che non possono essere rilevate nella luce visibile.

Le nuove intuizioni, considerate un “punto di svolta”, potrebbero rivelare come questo esopianeta si sia formato dal disco di gas e polvere che circonda la stella madre nei suoi anni più giovani.

La composizione atmosferica dell’esopianeta gigante gassoso caldo WASP-39b è stata rivelata dal James Webb Space Telescope della NASA. Questo grafico mostra gli elementi del telescopio rilevati

Natalie Batalha, astronoma dell’Università della California, Santa Cruz, che ha contribuito e aiutato a coordinare la nuova ricerca, ha dichiarato in una dichiarazione: “Abbiamo osservato l’esopianeta con più strumenti che, insieme, forniscono un’ampia fascia dello spettro infrarosso e una panoplia di impronte chimiche inaccessibili fino a quando [this mission].

‘Dati come questi sono un punto di svolta.’

WASP-39b orbita attorno a una stella ospite che è otto volte più vicina di quanto Mercurio sia al nostro sole, il che, secondo gli astronomi, dovrebbe portare a una comprensione più profonda di come questi processi influenzano la diversità dei pianeti osservati nella galassia.

Per scoprire i segreti dell’esopianeta, JWST ha seguito il pianeta mentre passava davanti alla sua stella, permettendo a parte della sua luce di filtrare attraverso la sua atmosfera.

“Diversi tipi di sostanze chimiche nell’atmosfera assorbono diversi colori dello spettro della luce stellare, quindi i colori mancanti dicono agli astronomi quali molecole sono presenti”, ha condiviso la NASA nell’annuncio di martedì.

Gli astronomi hanno testato le capacità del telescopio utilizzando l'esopianeta WASP-39b, situato a 700 anni luce dalla Terra.  James Webb è stato in grado di catturare atomi e molecole, insieme a segni di chimica attiva e nuvole, caratteristiche che Hubble e Spitzer non sono stati in grado di rilevare quando hanno osservato il pianeta.

Gli astronomi hanno testato le capacità del telescopio utilizzando l’esopianeta WASP-39b, situato a 700 anni luce dalla Terra. James Webb è stato in grado di farlo

“Osservando l’universo alla luce infrarossa, Webb può raccogliere impronte chimiche che non possono essere rilevate alla luce visibile.”

Il telescopio ha anche rilevato una serie di elementi, tra cui sodio (Na), potassio (K) e vapore acqueo (H20) nell’atmosfera dell’esopianeta.

Questi confermano ciò che era stato precedentemente catturato dalle osservazioni del telescopio spaziale e terrestre, ma JWST ha trovato ulteriori impronte digitali di acqua a queste lunghezze d’onda più lunghe che non erano state viste prima.

Nei nuovi dati è stata trovata anche l’anidride carbonica, che è stata rilevata a risoluzioni più elevate, fornendo il doppio di quanto osservato in precedenza.

E mentre è stato rilevato il monossido di carbonio, gli astronomi non hanno identificato metano (CH4) e idrogeno solforato (H2S) nei dati.

Hannah Wakeford, un’astrofisica dell’Università di Bristol nel Regno Unito che studia le atmosfere degli esopianeti, ha dichiarato in una dichiarazione: “Avevamo previsto cosa [the telescope] ci mostrerebbe, ma era più preciso, più vario e più bello di quanto credessi davvero.’

Avere un elenco così completo di ingredienti chimici nell’atmosfera di un esopianeta offre anche agli scienziati un assaggio dell’abbondanza di elementi diversi l’uno dall’altro, come i rapporti carbonio-ossigeno o potassio-ossigeno.

Ciò, a sua volta, fornisce informazioni su come questo pianeta – e forse altri – si sia formato dal disco di gas e polvere che circondava la stella madre nei suoi anni più giovani.

L’inventario chimico di WASP-39 b suggerisce una storia di rotture e fusioni di corpi più piccoli chiamati planetesimi per creare un eventuale goliath di un pianeta.

Kazumasa Ohno, un ricercatore di esopianeti della UC Santa Cruz che ha lavorato sui dati Webb, ha dichiarato in una dichiarazione: “L’abbondanza di zolfo [relative to] l’idrogeno ha indicato che il pianeta presumibilmente ha sperimentato un significativo accrescimento di planetesimi che possono fornire [these ingredients] all’atmosfera.

‘I dati indicano anche che l’ossigeno è molto più abbondante del carbonio nell’atmosfera. Questo potenzialmente indica che WASP-39 b originariamente si è formato molto lontano dalla stella centrale.’

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