Amari Bailey scatena la grande vittoria dell’UCLA su Pepperdine

Amari Bailey poteva sentire gli insulti provenire dalla panchina avversaria.

La guardia matricola dell’UCLA è stata definita un non tiratore. La difesa che ha visto rifletteva quelle parole, i giocatori si sono abbassati per dargli più spazio per tirare mentre si difendevano dai drive verso il canestro.

Il piano di gioco di Pepperdine non era privo di merito. Bailey era stato relativamente tranquillo per le prime cinque partite della sua carriera universitaria, comprese le lotte nei suoi primi due incontri contro squadre classificate a livello nazionale.

Questo era diverso.

Nel caso in cui qualcuno avesse bisogno di promemoria sul motivo per cui era considerato uno dei migliori candidati al liceo della nazione, Bailey ne ha forniti uno dopo l’altro mercoledì sera al Pauley Pavilion.

Fornendo un enorme sollevamento in una notte in cui la difesa dei Bruins è tornata alla sua solita forma soffocante, Bailey ha segnato 19 punti record in carriera per portare i Bruins n. 19 a una vittoria per 100-53 che ha sventato i grandi piani difensivi di Pepperdine.

“Se guardi il film, sono andati sotto lo schermo e mi sono sentito come se fosse irrispettoso, come se mi stessero dando un sacco di piedi per tirare la palla”, ha detto Bailey, “quindi stavo solo prendendo quello che la difesa stava dando me.”

Ciò includeva mostrare i molti modi in cui può contribuire.

Bailey ha continuamente alimentato il centro della matricola Adem Bona per le schiacciate, una volta su un passaggio di rimbalzo, una seconda volta su un passaggio avvolgente sotto il canestro e una terza volta su un pallonetto. Ha colpito tutti e tre i tre punti che ha preso. E ha, infatti, battuto la difesa progettata per fermare i suoi drive, accelerando oltre una controparte impotente per un layup.

“Ne abbiamo parlato a lungo, che non devi arrivare al canestro a questo livello, ti costringeranno a fare tiri, cosa che può fare”, ha detto l’allenatore dell’UCLA Mick Cronin. “Sai, deve solo accettarlo ed è un adattamento. Ma hai visto che stava cercando di catturare e sparare.

“Una volta che ha iniziato a farlo funzionare, tutti – tutta la nostra squadra – hanno iniziato a cercarlo. Stavamo iniziando a fare spettacoli per lui”.

Bailey ha effettuato sette tiri su 12 con quattro assist e tre rimbalzi contro zero palle perse per guidare sei Bruins nel punteggio in doppia cifra.

L’attaccante dell’UCLA Jaime Jaquez Jr. ha contribuito con 17 punti e otto rimbalzi mentre la guardia David Singleton ha aggiunto 13 punti dalla panchina.

La guardia dell’UCLA Jaime Jaquez Jr. (24) guida verso il canestro contro Pepperdine durante la seconda metà di mercoledì al Pauley Pavilion.

(Marcio Jose Sanchez / Associated Press)

Per Bailey, è stato un forte sforzo di rimbalzo dopo aver segnato una media di tre punti e due palle perse mentre tirava il 20% lo scorso fine settimana durante le sconfitte consecutive.

“Per ragazzi come Adem e Amari, non puoi nemmeno immaginare la pressione a cui sono sottoposti quei ragazzi”, ha detto Cronin. “Sì perché puoi tagliarlo con un coltello. Cerco solo di semplificare la vita a ragazzi del genere, continua a giocare duro, continua ad essere allenabile e tutto accadrà per te”.

Il fine settimana perso dell’UCLA le aveva lasciato un chiaro mandato quando è tornata al suo tribunale di casa: sistemare la difesa.

I cedimenti nel secondo tempo in cui l’UCLA ha ceduto 51 punti all’Illinois e 43 a Baylor avevano spinto Cronin a esprimere il suo dispiacere così forte che poteva essere sentito a due stanze di distanza dopo la seconda sconfitta consecutiva.

Tre giorni dopo, ci fu un suono molto più dolce. Sono state le mani dei Bruins a schiaffeggiare continuamente palloni per deviazioni e recuperi mentre costringevano a cinque palle perse durante un decisivo tratto del primo tempo in cui hanno trasformato uno svantaggio di due punti in un vantaggio di 15 punti.

Come al solito, Jaylen Clark, lo stopper designato dell’UCLA, è stato al centro di quasi tutto ciò che la sua squadra ha fatto sulla difensiva.

Un furto di Clark ha portato a una mossa di rotazione di Jaquez in corsia per un layup. Clark ha poi ripreso la palla per la sua squadra costringendo Maxwell Lewis di Pepperdine a un turnover lungo la linea di fondo.

L’UCLA (4-2) ha mantenuto il suo forte gioco difensivo mantenendo i Waves (4-2) al 35% di tiri complessivi e solo 24 punti nel secondo tempo.

“Il nostro sforzo per proteggere la palla a partire dal punto di attacco, la nostra pressione sulla palla è stata migliore di quanto non sia stata tutto l’anno”, ha detto Cronin. “Abbiamo capito che se li avessimo messi a loro agio e in sintonia con il modo in cui tiravano la palla, saremmo stati nei guai”.

Alla fine, sono stati i Waves a mettersi in pericolo sottovalutando un giovane Bruin, portando a una svolta.

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