Il calcio dell’UCLA sposta l’attenzione sul battere Cal, giocando a bocce

Il caldo di fine estate luccicava sul tappeto erboso artificiale, un’intera stagione davanti a lui, oltre a un gruppetto di giornalisti.

Kazmeir Allen si trovava in quella sauna di un campo pratica e ha stabilito l’agenda per la stagione dell’UCLA.

“Rose Bowl o busto”, ha detto il ricevitore largo.

Non era un giocatore che faceva il furfante in un roster condizionato a non guardare mai avanti, a concentrarsi solo su quel giorno, su quello che sarebbe servito per avere un buon sabato. Quella stessa settimana, il quarterback Dorian Thompson-Robinson ha ammesso di aver pensato di riportare i Bruins al Rose Bowl ogni giorno. La guardia Jon Gaines II, di solito guardinga con i suoi commenti come chiunque altro nel football universitario, alludeva a aspettative ancora maggiori.

“Vinci ogni partita”, ha detto Gaines.

I Bruins hanno fatto molta strada da quei giorni da sogno.

Molto giù.

Due sconfitte consecutive, inclusa una strappalacrime di una battuta d’arresto contro l’USC, hanno lasciato l’UCLA a contemplare possibilità molto meno allettanti. Dopo essere scesi al numero 18 nella classifica dei playoff del College Football, i Bruins (8-3 complessivi, 5-3 Pac-12) affronteranno l’ultima partita di regular season contro la California (4-7, 2-6) venerdì pomeriggio al Memorial Stadium cercando di evitare di cadere nella contesa per il Jimmy Kimmel Bowl.

La pesante fasciatura bianca sulla mano di lancio di Thompson-Robinson in pratica questa settimana ha fornito la metafora perfetta per una squadra malconcia che cerca di inviare a se stessa una carta di guarigione.

“Super difficile, ovviamente”, ha detto Thompson-Robinson di passare dalla sconfitta per 48-45 contro l’USC in cui ha assorbito diversi colpi feroci e ha avuto quattro palle perse. “Stiamo solo cercando di andare a Cal e fare un ultimo evviva insieme.”

Almeno la squadra che si trova tra l’UCLA e la modalità di fusione completa cerca di ottenere la sua piena attenzione. Chiamalo il Grudge Bowl.

Cal è il motivo per cui i reggenti dell’Università della California stanno prendendo in considerazione il blocco del previsto trasferimento dell’UCLA alla Big Ten Conference nel 2024, quelle autorità governative preoccupate che i Golden Bears vengano lasciati indietro in un Pac-12 ridotto mentre i Bruins registrano migliaia di miglia di viaggio aggiuntive come parte di una conferenza estesa da costa a costa. Una decisione è attesa il prossimo mese.

Le scuole gemelle si sono battute per il titolo di migliore università pubblica della nazione – i Bruins sono in cima alle classifiche più recenti di US News & World Report – ma i paralleli calcistici non sono così perfetti.

Mentre Cal è diretto verso la terza stagione perdente consecutiva sotto la guida dell’allenatore Justin Wilcox, la lenta e costante scalata dei Bruins sotto Chip Kelly continua. Se l’UCLA riuscisse a battere i Golden Bears e vincere una partita di bocce di livello intermedio, otterrebbe 10 vittorie per la prima volta dal 2014, eguagliando il record di una sola stagione della scuola.

Il linebacker della California Jackson Sirmon (8) festeggia con i compagni di squadra dopo aver segnato un touchdown su un recupero di un fumble di Stanford durante la seconda metà a Berkeley sabato.

(Godofredo A. Vasquez / Associated Press)

Prima di tutto, ovviamente, per l’allenatore che si rifiuta di guardare avanti.

“Non puoi arrivare a 10 se non arrivi a nove”, ha detto Kelly, “quindi dobbiamo arrivare prima a nove e questo è questo venerdì”.

Altre due vittorie spingerebbero anche Kelly, che è andato 26-28 in cinque stagioni con i Bruins, a .500, in una posizione inimmaginabile quando ha accettato il suo contratto quinquennale iniziale da 23,3 milioni di dollari nel novembre 2017 mentre reclamizzava ” relazioni, amicizie e campionati.

Sono seguite la costruzione di un attacco d’élite guidato da Thompson-Robinson e una serie di talentuosi running back, ma i Bruins non hanno avuto altrettanto successo sul lato difensivo della palla. Dopo quattro stagioni deludenti, Kelly ha sostituito il coordinatore difensivo Jerry Azzinaro con Bill McGovern.

La difesa dell’UCLA ha mostrato le prime promesse in questa stagione prima di tornare a lotte familiari una volta che la concorrenza si è irrigidita. McGovern ha saltato le ultime quattro partite per motivi non specificati e probabilmente uscirà di nuovo venerdì con quello che Kelly ha indicato essere un problema di salute basato sui recenti commenti su McGovern che “si sente meglio”.

McGovern, che compirà 61 anni a Capodanno e ha ancora una stagione con il suo contratto biennale da 1,8 milioni di dollari, è tornato ad allenarsi questa settimana come visitatore, suscitando sorrisi da parte dei giocatori.

“È stato un po ‘imbarazzante non averlo qui fuori, anche solo essere in disparte, sentire la sua voce”, ha detto il difensore Alex Johnson, “quindi è stato davvero bello vederlo qui”.

Una settimana ridotta potrebbe aiutare i Bruins a lasciarsi alle spalle la miseria delle sconfitte consecutive perché non hanno altra scelta che andare avanti velocemente. Il loro itinerario prevedeva un pranzo del Ringraziamento presso l’hotel della squadra nella Bay Area, tutti grati che la stagione non si fosse conclusa con una devastante sconfitta contro i Trojan.

“Parliamo solo di ‘Finish'”, ha detto il linebacker Kain Medrano della motivazione dei Bruins. “Questo è un grande motto per noi, semplicemente finire, che si tratti di finire la giornata, finire il gioco, finire la settimana. Siamo solo alla fine della stagione”.

Sarà un’impresa impegnativa, visto che la stagione non può più portarli dove volevano andare.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *