L’elefante della globalizzazione ha lasciato la stanza

Quasi un decennio fa, l’elefante della globalizzazione è entrato nella stanza. In un momento in cui le economie occidentali avanzate soffrivano ancora della crisi finanziaria del 2008, un documento di lavoro della Banca mondiale del 2013 conteneva un grafico che sembrava spiegare tutto.

Il grafico, prodotto dai ricercatori Christoph Lakner e Branko Milanovic, somigliava a un elefante. Ha mostrato una crescita del tenore di vita in diverse parti della distribuzione del reddito globale nel periodo di 20 anni di globalizzazione terminato nel 2008. Il picco ha compreso la caduta dell’Unione Sovietica e l’adesione della Cina all’Organizzazione mondiale del commercio.

Il modo più comune per interpretare il grafico era vedere la coda dell’elefante come rappresentante dei poveri globali, soprattutto nell’Africa subsahariana, che godeva di ben pochi benefici dall’integrazione commerciale. Più in alto nella distribuzione del reddito, il corpo principale della bestia ha mostrato un’enorme crescita dei redditi reali di oltre il 5% all’anno, in gran parte destinati alle famiglie cinesi e alle nuove classi medie asiatiche.

A scivolare lungo la proboscide dell’elefante sono state le classi medie dei paesi ricchi, che non hanno subito alcuna crescita dei loro redditi. Ma immuni da questa stagnazione erano quelli dell’1 per cento più ricco del mondo, rappresentato dalla punta del tronco rivolta verso l’alto. Questa élite era responsabile del mondo globalizzato e scremava i proventi.

Questa interpretazione del grafico non è mai stata corretta perché non ha tenuto conto di come le persone si sono spostate su e giù per la distribuzione del reddito mondiale nel tempo. Ma da allora ha inquinato il discorso sugli effetti della globalizzazione. La buona notizia è che la nuova ricerca di Milanovic, aggiornando i suoi risultati al 2018, ha rimosso l’elefante dalla stanza.

Dalla crisi finanziaria del 2008, i redditi delle famiglie più povere sono aumentati più rapidamente, con una crescita annua del reddito reale del decimo più povero della popolazione mondiale di circa il 7%. Ciò scende al 6% per le famiglie con redditi medi e al di sotto del 2% all’anno per l’élite globale.

Non c’è dubbio che questi dati mostrano una grande riduzione della disuguaglianza globale nell’ultimo decennio. Tuttavia, richiede ancora una volta un’attenta interpretazione perché, come dice Milanovic, negli ultimi 30 anni c’è stato “il più grande rimpasto di posizioni di reddito individuale dalla Rivoluzione Industriale”. Le famiglie cinesi urbane a basso reddito, che nel 1988 si avvicinavano al fondo della distribuzione globale, ora godono di standard di vita al di sopra della mediana globale.

Con la Cina che ha liberato molti degli slot in fondo alla distribuzione, quelli sono occupati principalmente da famiglie indiane più povere che ora hanno standard di vita inferiori rispetto alle loro controparti cinesi.

Grafico a linee che mostra il tasso di crescita reale annuo pro capite in percentuale dal 2008 al 2018, spiegando che negli ultimi anni gli standard di vita sono aumentati più rapidamente nella parte inferiore della distribuzione del reddito globale

Un rimpasto degli standard di vita sta avvenendo anche più in alto. Le famiglie italiane più povere erano nel 30 per cento più ricco della distribuzione mondiale del reddito nel 1988, ma ora riescono a malapena a rientrare nella metà più alta. È importante sottolineare che le classi medie in tutti i paesi ricchi non sono scese nelle classifiche globali. La parte alta della classifica ha mostrato una grande stabilità, con le famiglie del G7 che rappresentano circa i due terzi del 5% più ricco a livello mondiale sia nel 2008 che nel 2018.

Questa nuova ricerca ci impone di modificare il nostro pensiero sulla globalizzazione. Con i redditi cinesi e dell’Asia orientale ora al di sopra della media mondiale, ulteriori miglioramenti del tenore di vita medio aumenteranno la disuguaglianza globale piuttosto che ridurla, a meno che non ci siano aumenti di reddito anche nelle zone rurali dell’India e dell’Africa: una domanda molto più difficile data la performance economica passata di queste aree .

La globalizzazione potrebbe quindi non avere lo stesso successo nel ridurre le disuguaglianze mondiali nei prossimi decenni come lo è stata negli ultimi 10 anni. Ma dovremmo accogliere con favore il fatto che l’elefante della globalizzazione abbia lasciato la stanza. La verità è che non è mai stato davvero lì.

chris.giles@ft.com

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